In memoriam: Bill Russell, la leyenda de la NBA que solo sabía ganar

La escena ocurrió en todas las noches indicadas en el calendario.. A un costado del vestuario, ya sea local o visitante, una figura de enorme tamaño, con largas piernas y brazos, estaba amarrada a un balde. Casi como un ritual, uno que, ya sea por necesidades fisiológicas o por costumbre, se realizaba todos los días que el Celtas de Boston tenían que salir a jugar bill russell siempre vomitaba. La tensión competitiva, las altas expectativas que tenía de sí mismo y del resto del grupo, así como la costumbre construida a lo largo de los años, convirtieron esa desagradable bebida en una tradición dentro de la disciplina verde.

A lo largo de todas las noches en las que los Celtics jugaron algoque no fueron pocos entre 1957 y 1969, algo atravesó el cuerpo de Russell que lo obligó a expulsarlo de la forma más brusca, símbolo de lo importante que era para el interior ganar. Tal era la profundidad de esta particular tradición que en una ocasión en un partido contra Filadelfia llegó a oídos de Auerbach rojo que Bill no había vomitado. Momento en el que el entrenador ordenó al equipo que dejara de calentar y regresara al vestuario hasta que Russell cumpliera con su hábito previo al partido, casi como un castigo o condición de posibilidad de estar en condiciones de ganar el partido.

Ganar no era una opción no un deseo, sino un necesitarun deber por cumplir, por extender un legado que, 53 años después de dejar la NBA como jugador, ningún otro se ha acercado a igualar. once anillos Es la frase que condensa una carrera extraordinaria, pero que ignora todo lo que hubo detrás de una de las personas más importantes del deporte estadounidense y de la propia NBA a lo largo de sus más de siete décadas de existencia.

“Para Bill, cada partido era un partido de campeonato, un desafío, una prueba de su hombría”.Wilt Chamberlain contó en su autobiografía de 1973.

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Mística y realidad son dos aspectos que se entrelazan cuando se habla de los Celtics de Russell. Una dinastía con todas sus letras, la más larga que ha visto la liga, pero que no estuvo exenta de problemas, limitaciones, obstáculos y dificultades. Y es que el ejemplo de los momentos previos a los partidos importantes solo representan la punta del iceberg respecto al carácter competitivo y ganador de la leyenda verde que Falleció el 31 de julio de 2022 a la edad de 88 años.

Encontrar un paralelo a su deseo de victoria es difícil. Solo los más allegados y que compartieron experiencias con el interior pueden dar buena cuenta de ello. Su fortaleza mental le permitió evitar lesiones graves y seguir como si nada, evitando los insultos racistas desde la grada, tanto de la afición rival como incluso de la afición local.

Esa fortaleza residía en su capacidad de abstracción del entorno, algo clave en todos los deportistas, pero que llama la atención en un momento en que la profesionalización del juego estaba aún en pañales. Las instantáneas de aquella época permitían captar a un jugador que, desde el banquillo, observaba con mirada penetrante lo que sucedía en la pista, analizando todo lo verdaderamente importante con el objetivo de encontrar una solución o maximizarla. “Ganar es un hábito adquirido, cuando ganas por un largo tiempo, hay un par de palabras que dices: suerte y accidente”, El propio Russell escribió en un libro publicado en 2002. Para el mito, ganar justificaba los medios: una pelea, una sustitución a tiempo, un ajuste, una lectura clave del ataque rival. Todo marcó la diferencia para llegar a la meta final.

Sin embargo, esas ganas enfermizas de ganar tenían un motor detrás que explica en buena medida la perdurabilidad del proyecto de los Celtics: la unión y compenetración del grupo. “La parte más importante de ganar es la alegría.“, resaltado en ese libro 11 lecciones sobre liderazgo del mayor ganador del siglo XX. “Puedes ganar sin alegría, pero ganar sin ella es como comer en un restaurante de cuatro estrellas cuando no tienes hambre. La alegría es una corriente de energía en tu cuerpo, como la clorofila o la luz del sol, que te llena y te hace querer dar lo mejor de ti de forma natural.“.

Separar a Russell de su contexto es un grave error, no solo por lo más evidente, sino porque su liderazgo lo compartió con otros nombres importantes que maximizaron su impacto a todos los niveles como Sam Jones, Tom Heinsohn y, por supuesto, Rojo Auerbach.

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Imágenes Getty de la NBA / Noticias deportivas

Antes de llegar a la NBA, Bill Russell ya había conquistado todas las cimas posibles para la mayoría de los mortales (dos títulos universitarios y un oro olímpico), pero nunca había podido confiar verdaderamente en su entrenador. La superioridad física, técnica y táctica del interior le convertía en alguien diferencial sobre el terreno de juego, de ahí que su repercusión en Boston tardara poco en verse. Pero Russell tenía ciertos vacíos que llenar, así como una fuerte personalidad que no siempre encajaba con quienes lo rodeaban. Auerbach supo entenderlo y, sobre todo, respetarlo, ambos forjaron una relación que superó todos los límites establecidos entre jugador y entrenador.

“Red fue el primer entrenador que me entrenó personalmente” el jugador contó años después. “No importa lo bueno que seas, necesitas a alguien con quien intercambiar ideas y hacer retroceder algunos pensamientos nuevos. Porque si no lo haces, puede convertirse rápidamente en una rutina. Esas conversaciones siempre fueron útiles porque usaban un lenguaje que podía escuchar. ” .

Esa relación significó una confianza y una sinergia que alimentaron a Russell en los momentos críticos. Si hay algo más complicado que ganar en el deporte de élite es hacerlo de forma constante y reiterada. Los Celtics lo lograron con tremendo esfuerzo, a tal punto que sus campeonatos quedaron sin sentido. Pero detrás de cada uno de los once que sumaron había una historia laboral que tenía como eje esa unión entre Red y Bill. Si el técnico tuvo que regañar públicamente a su estrella lo hizo, si tuvo que ser cándido y darle espacio también, igual que si hubiera que delegar en la visión del interior para salir adelante.

Pero de nada sirven todas esas palabras si no están avaladas por hechos, algo que Auerbach siempre se cuidó de tener en cuenta. El entrenador apoyó todas las decisiones importantes que involucraron a Russell, desde su negativa a jugar en un partido de pretemporada en Kentucky porque no dejaban entrar a los jugadores afroamericanos 1961 confiarle a Bill la banca de los Celtics después de su retiro.

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Y es que hablar de Bill Russell es mencionar a uno de los deportistas más comprometidos con los derechos civiles y la lucha contra la Racismo y segregación en la América del siglo XX. Originaria del sur (Monroe, Louisiana) pero criada en las calles de Oakland en bares, la difunta leyenda vivió ambas formas de opresión para los afroamericanos en la primera mitad del siglo pasado. Todo ello forjó en él una fuerte convicción sobre sí mismo, pero también un notable sentido de la dignidad, que nunca traicionó por caer en el favor de la sociedad blanca o de la opinión pública mayoritaria.

Retratado muchas veces por los medios en ese momento como “antipático” o “siempre luciendo enojado”, Russell construyó un muro a su alrededor para contener todo el odio que tuvo que soportar una doble condición de la que no podía escapar. En primer lugar, era afroamericano en una sociedad segregada y, en segundo lugar, era uno de los mejores atletas de la NBA. Un hecho que le hizo escuchar insultos de todo tipo, actos cercanos a la violencia física y hasta un infame ataque a su casa en un pueblo cercano a Boston que marcó un antes y un después en su relación con la ciudad. Bill siempre distinguió entre franquicia y fanáticos, esa es la única manera de explicar que el ceremonia de jubilación de su dorsal se produjo a puerta cerrada y con sus allegados, años después de colgar las botas.

Ahora que Russell se ha despedido para siempre es cuando su legado fuera de las pistas va camino de superar todo lo que hizo vestido de verde. Su determinación por intentar cambiar las cosas para los jugadores afroamericanos y, por extensión, para toda la comunidad, se notó desde el primer momento, reivindicando al becario de la Celtics en 1956 que no estaba allí para cumplir una Cuota, sino por ser importante y porque verdaderamente merecía el puesto. La sociedad americana tuvo que transitar un camino complicado en los años sesenta por la negativa de ciertos sectores a acabar con una más que evidente segregación a todos los niveles. Algo que Russell, como muchos otros deportistas, combatió desde su particular tribuna.

Hubo dos momentos en concreto en los que el jugador de los Celtics supo dar la cara.

Primero el 4 de junio de 1967 cuando junto con Jim Brown, Kareem Abdul-Jabbar y otros realizaron un acto conjunto en apoyo de Muhammad Alí, que se negó a ser parte del reclutamiento forzoso para la Guerra de Vietnam. Russell coronaría su apoyo al boxeador con un artículo en Sports Illustrated el 16 de junio de ese año donde escribía: “Ali tiene algo que yo nunca he podido lograr y algo que muy pocas personas que conozco tienen. Ella tiene una fe absoluta y sincera. No estoy preocupado por Muhammad Ali. Está mejor preparado que nadie que yo conozca para soportar las pruebas que le esperan. Lo que me preocupa es el resto de nosotros”.

El segundo acto en el que Russell marcó la diferencia ocurrió en el trágico 4 de abril de 1968día en que Martin Luther King Jr. fue asesinado en Menfis. Las 24 horas que siguieron a ese evento fueron una muestra del ascendiente que tanto Bill como Wilt Chamberlain tenían en la NBA en ese momento, y que giraba en torno a la posibilidad de negarse a disputar un partido clave en los Playoffs. Horas y horas de reflexión y discusión entre los protagonistas del partido que concluyó con la determinación de seguir adelante en uno de los “los eventos deportivos más espeluznantes y pacíficos que he visto”, Según el cronista de la New York Times.

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Bill-Russell-Getty-FTR

La muerte de Bill Russell marca la desaparición de una personalidad única. Frente a otros atletas que se limitaban a trascender solo en el terreno de juego o cuyo impacto social era un tanto desdibujado, la leyenda de los Boston Celtics logró materializarse en ambos sentidos de una manera que ningún otro ha logrado hasta la fecha.

Fue, es y será el triunfador por excelencia en el deporte.

Luchó por los que no tenían voz y sufrió las consecuencias sin que su discurso fuera alterado por la amenaza del odio.

No habrá otro igual Bill Russell.

Las opiniones expresadas en este documento no representan necesariamente a la NBA ni a sus organizaciones.

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