Habrían encontrado un fragmento del asteroide que mató a los dinosaurios




(CNN)– Un pequeño fragmento del asteroide que golpeó la Tierra hace 66 millones de años puede haber sido encontrado encerrado en ámbar, un descubrimiento que la NASA describió como “alucinante”.

Es uno de los sorprendentes hallazgos en un yacimiento fósil único en la formación Hell Creek en Dakota del Norte, que conservó restos del cataclismo que acabó con la era de los dinosaurios, un punto de inflexión en la historia del planeta.

Los fósiles desenterrados incluyen peces que absorbieron los escombros expulsados ​​durante el impacto, una tortuga empalada en un palo y una pata que pudo haber pertenecido a un dinosaurio que presenció el impacto del asteroide.

La historia de los descubrimientos se revela en un nuevo documental llamado Apocalipsis de dinosauriosque presenta al naturalista Sir David Attenborough y al paleontólogo Robert DePalma y se transmite este miércoles en el programa “Nova” de PBS.

El paleontólogo Robert DePalma es fotografiado en la excavación de Tanis en Dakota del Norte.

El paleontólogo Robert DePalma es fotografiado en la excavación de Tanis en Dakota del Norte.

el último mal día

DePalma, investigadora graduada de la Universidad de Manchester en el Reino Unido y profesora adjunta en el Departamento de Geociencias de la Universidad Atlántica de Florida, comenzó a trabajar en Tanis, como se conoce el sitio fósil, en 2012.

Las llanuras expuestas y polvorientas contrastan marcadamente con el aspecto que habría tenido el sitio a finales del período Cretácico. En ese entonces, el Medio Oeste de Estados Unidos era una jungla pantanosa, y un mar interior ahora desaparecido, conocido como el Canal Interior Occidental, se extendía desde lo que ahora es el Golfo de México hasta Canadá.

Tanis está a más de 3.000 kilómetros del cráter de impacto de Chicxulub que dejó el asteroide que golpeó la costa de México, pero los primeros descubrimientos en el sitio convencieron a DePalma de que proporciona una rara evidencia de lo que condujo al final de la era de los dinosaurios.

El lecho fósil de Tanis en Dakota del Norte habría sido un bosque pantanoso hace 66 millones de años.

El lecho fósil de Tanis en Dakota del Norte habría sido un bosque pantanoso hace 66 millones de años.

El sitio alberga miles de fósiles de peces bien conservados que, según DePalma, fueron enterrados vivos por los sedimentos desplazados cuando una enorme masa de agua desatada por el impacto del asteroide subió por el canal marino interior. A diferencia de los tsunamis, que pueden tardar horas en llegar a tierra después de un terremoto en el mar, estas masas de agua en movimiento, conocidas como seiche, surgieron instantáneamente después de que el enorme asteroide se estrellara contra el mar.

El investigador está seguro de que los peces murieron a la hora del impacto del asteroide, y no como consecuencia de los grandes incendios forestales o del invierno nuclear que se produjeron en los días y meses siguientes. Eso se debe a que se encontraron alojadas en las branquias de los peces “esférulas de impacto”, pequeños trozos de roca fundida arrojados desde el cráter al espacio donde cristalizaron en un material similar al vidrio. El análisis de los fósiles de peces también reveló que el asteroide impactó en la primavera.

“Evidencia tras evidencia comenzó a acumularse y cambió la historia. Fue una progresión de pistas como una investigación de Sherlock Holmes”, dijo DePalma.

“Dé una historia de momento a momento de lo que sucede justo después del impacto y terminará con un recurso muy rico para la investigación científica”.

Muchos de los últimos descubrimientos revelados en el documental no han sido publicados en revistas científicas.

Este ámbar puede contener un trozo del asteroide que chocó con la Tierra hace 66 millones de años.

Este ámbar puede contener un trozo del asteroide que chocó con la Tierra hace 66 millones de años.

Michael Benton, profesor de Paleontología de Vertebrados en la Universidad de Bristol, quien actuó como asesor científico en el documental, dijo que si bien era una “cuestión de convención” que las nuevas afirmaciones científicas tuvieran que pasar por una revisión por pares antes de ser reveladas en televisión, él y muchos otros paleontólogos aceptaron que el lecho fósil realmente representa el “último día” de los dinosaurios.

“Algunos expertos han dicho ‘bueno, podría ser el día después o un mes antes…’ pero prefiero la explicación más simple, que en realidad documenta el día en que el asteroide golpeó México”, dijo por correo electrónico.

Una extremidad perteneciente a un Thescelosaurus, un pequeño dinosaurio herbívoro, excavado en el lecho fósil de Tanis en Dakota del Norte.  La criatura podría haber sido testigo del asteroide que acabó con la era de los dinosaurios.

Una extremidad perteneciente a un Thescelosaurus, un pequeño dinosaurio herbívoro, excavado en el lecho fósil de Tanis en Dakota del Norte. La criatura podría haber sido testigo del asteroide que acabó con la era de los dinosaurios.

origen cósmico

La mayoría de esférulas de impacto vidriadas que revelaron por primera vez a DePalma las huellas del impacto del asteroide se conservan como arcilla como resultado de procesos geológicos durante millones de años. Sin embargo, DePalma y sus colaboradores también encontraron unas esférulas que cayeron en resina de árbol sobre la superficie de un tronco ese fatídico día y fueron conservadas en ámbar.

“En ese ámbar localizamos una serie de esferas que básicamente estaban congeladas en el tiempo, porque, como un insecto en el ámbar que se conserva perfectamente, cuando estas esferas entraron en el ámbar, el agua no pudo llegar a ellas. Nunca se convirtieron en arcilla. , y están perfectamente conservados”, dijo.

Es “como obtener un frasco de muestra, retroceder en el tiempo y obtener una muestra del lugar del impacto y luego guardarla para la ciencia”, dijo DePalma.

Pudieron localizar una serie de pequeños fragmentos de roca sin derretir dentro de las esferas de vidrio. La mayoría de estos pequeños fragmentos de roca eran ricos en calcio, probablemente provenientes de piedra caliza que se encuentra debajo de la Península de Yucatán, dijo DePalma.

Amber se muestra aquí con una posible pieza del asteroide en su interior.

Amber se muestra aquí con una posible pieza del asteroide en su interior.

“Pero dos de ellos tenían una composición muy diferente. Había muchos niveles de cromo y níquel y otros elementos que solo son comunes en el material meteorítico, y esos fragmentos, según nuestro análisis preliminar, son casi con certeza de origen cósmico”.

DePalma dijo que esperan confirmar de qué estaba hecho el asteroide y de dónde podría provenir, esfuerzos que han llamado la atención de la NASA; Palmera presentó sus hallazgos el mes pasado en el Goddard Space Flight Center de la agencia en Greenbelt, Maryland.

“Este ejemplo de lo que podría ser un pequeño fragmento, tal vez microgramos, del asteroide en colisión, el hecho de que se conserve un registro, sería alucinante”, dijo el científico jefe de Goddard, Jim Garvin, quien ha estudiado los cráteres de impacto. en la Tierra y Marte.

La investigación sobre esférulas enterradas en ámbar no se ha publicado en una revista revisada por pares. Durante la revisión por pares, los científicos hacen comentarios rigurosos sobre el trabajo de los demás para asegurarse de que resista el escrutinio. DePalma dijo que se publicará un artículo revisado por pares sobre los hallazgos preliminares “en los próximos meses”.

pierna de dinosaurio

Una pata de dinosaurio excepcionalmente conservada con la piel intacta es otro de los descubrimientos del yacimiento de Tanis presentados en el documental, que se emitió por primera vez en el Reino Unido en abril y ha dado que hablar en el mundo de la paleontología. .

Fósil de la pierna de Thescelosaurus después de ser excavado.

El fósil de la pierna tescelosauro después de ser excavado.

Se han encontrado muy pocos fósiles del período Cretácico en las rocas más altas del registro geológico, y es posible que el limbo, que pertenece a un tescelosauro, un pequeño dinosaurio herbívoro descubierto por DePalma y sus colegas, pudo haber muerto el mismo día del impacto del asteroide. La preservación de tejidos blandos como la piel sugiere que su cuerpo no tuvo tiempo de descomponerse antes de ser enterrado en el sedimento.

“Las únicas dos hipótesis posibles son que murió en el oleaje o que murió inmediatamente antes (del impacto del asteroide), pero tan cerca en el tiempo que no tuvo tiempo de descomponerse. No es algo que murió años antes y luego se rehizo. Eso no sucede con tejidos blandos como ese”.

El análisis detallado de los huesos de las patas del dinosaurio podría arrojar luz sobre cómo eran las condiciones previas al impacto.

El huevo de pterosaurio descubierto en Tanis es el único encontrado en América del Norte.

El huevo de pterosaurio descubierto en Tanis es el único encontrado en América del Norte.

Otros hallazgos interesantes del sitio incluyen un huevo de pterosaurio fosilizado, el primero encontrado en América del Norte. Muestra que los huevos de los gigantescos reptiles voladores eran blandos como los de muchos reptiles vivos. Una tortuga fosilizada con un palo de madera atravesado en su cuerpo es evidencia de que la criatura fue empalada durante la oleada de agua desatada por el impacto del asteroide.

El trabajo que se está realizando en Tanis no solo nos permite determinar con asombroso detalle lo que sucedió el día que cayó el asteroide, sino que también proporciona información sobre un evento que provocó una extinción masiva y cómo se desarrolló posteriormente esa extinción. DePalma espera que esto proporcione un marco para pensar sobre la crisis climática actual.

“El registro fósil nos da una ventana a los detalles de un peligro a escala global y la reacción de la biota de la Tierra ante ese peligro”, dijo DePalma. “Nos da… una bola de cristal que mira hacia atrás en el tiempo y nos permite aplicarla a la crisis ecológica y ambiental actual”.

“Eso es sorprendente, pero también un beneficio para nosotros. Porque al estudiar este evento de impacto con mayor detalle, podemos estar mejor preparados para cuidar nuestro mundo en este momento”.

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